Biographie de Michel Regnaud de Saint-Jean d'Angély

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Michel-Louis-Étienne Regnaud de Saint-Jean d'Angély (né à Saint-Fargeau le 3 novembre 1760 - mort à Paris le 19 mars 1819) est un homme politique, avocat et journaliste, député aux États généraux, conseiller et ministre d'État sous l'Empire, comte d'Empire, membre de l'Académie française (élu en 1803 ; exclu en 1816).

Sa famille maternelle possédait des biens à Saint-Jean-d'Angély. Il est le père du Maréchal Auguste Regnaud de Saint-Jean d'Angély.



Contrairement à ce que certains historiographes pourraient laisser croire, Michel Regnaud et sa famille écrivaient leur nom "Regnaud" et non pas "Regnault", comme l'indiquent clairement des dizaines d'actes notariés passés par l'intéressé et sa femme pendant leur vie.

Né à Saint-Fargeau, le futur député et ministre de Napoléon quitte encore enfant la Bourgogne natale, et s'en va vivre en Saintonge avec ses parents, à Saint-Jean-d'Angély une ville dont sa mère était originaire. Il fait des études de droit à Poitiers et il devient avocat avec dispense d'âge. Après avoir occupé divers emplois, notamment à la Prévôté de la Marine à Rochefort, il vient à Paris puis, étant retourné à Saint-Jean-d'Angély où l'appelle le décès de son père, il participe à la rédaction des cahiers de doléances du tiers de la province de Saintonge, qui l'élit aux États généraux de 1789.



Député du Tiers État de la sénéchaussée de Saint-Jean-d'Angély, il ajoute Saint-Jean d'Angély à son nom pour se démarquer de plusieurs homonymes, dont un procureur au Parlement de Paris, et il siège dans le groupe des « conciliateurs » qui s'efforçent d'accorder les idées nouvelles avec celles de la monarchie. Il crée le Journal de Versailles dont il est le principal rédacteur en 1789 puis, en 1791, il collabore à divers journaux dont le Journal de Paris où il lie d'amitié avec André Chénier, et L'Ami des patriotes, journal subventionné par la liste civile.

Admirateur de Necker, ami de sa fille Madame de Staël, il appartient à la mouvance libérale libéral de 1789, et, se démarquant des orléanistes regroupés autour de Mme de Genlis, il rejoint le parti Feuillant. C'est lui qui, en 1791, sur la proposition du marquis de Villette, fait voter le transfert en grandes pompes des restes de Voltaire au Panthéon, événement qui donne lieu à un pompeux cérémonial. Il se fait remarquer dans les clubs, aux jacobins puis aux Feuillants avec Lameth, Desmeuniers et quelques autres. À la fin de la Constituante, il reprend son métier d'avocat, se chargeant des intérêts de l'Ordre de Malte) mais surtout, il est surtout avec son ami Malouet, un des agents secrets de la Cour, en concertation avec les derniers ministres de Louis XVI, Montmorin, Valdec de Lessart et autres dispensateurs des fonds de la Liste civile. Après la journée du 10 août 1792, son nom est compris dans une liste de proscritption et il doit se cacher. En octobre 1792, il reparaît et rejoint le groupe de royalistes décidés - comme le poète André Chénier avec lequel il se lie - à peser sur la décision de certains conventionnels dans le procès du roi. Enrôlé sous un nom d'emprunt dans l'armée du nord, il est reconnu et arrêté mais réussit à s'enfuir. En septembre 1793, alors que la situation politique se durcit, que la loi des suspects est votée, il se cache sous une fausse identité (« Des Richards »), rue du Bac, où des amis viennent le ravitailler. Il manque plusieurs fois se faire arrêter mais parvient de justesse à passer le cap de thermidor. Il trouve un asile chez les parents d'une jeune actrice dont il a un fils, Auguste Regnaud de Saint-Jean d'Angély, futur maréchal de France. La mère meurt en couches et Regnaud recueille l'enfant - le futur maréchal Regnaud de Saint-Jean d'Angély - qu'il reconnait et élève.

Il épouse peu après, en août 1795, Laure Guesnon de Bonneuil, immortalisée par le pinceau de François Gérard et connue par son salon politique, artistique et littéraire de 1796 à 1817. Sa mère, Madame de Bonneuil, très belle femme, modèle de Roslin et de Vigée-Lebrun, une des « berceuses » du banquier Nicolas Beaujon, avait été l'égérie du poète André Chénier. Arrêtée pour activisme royaliste sous la Terreur, elle venait de réchapper à la guillotine contrairement à sa sœur et son beau frère d'Eprémesnil. Ruinée à sa sortie de prison, elle s'improvise agent de liaison et de renseignement pour le compte de Cazalès, agent du comte de Provence en Espagne et en Angleterre, puis de Talleyrand, ministre de Napoléon, qui étaient ses amis. Mme de Bonneuil procure à son gendre Regnaud des ouvertures dans les milieux de la haute émigration royaliste.



Nommé administrateur des hôpitaux de l'armée d'Italie, il y fait la connaissance de Bonaparte et lie son destin au futur empereur. En Italie, il est le co-rédacteur avec Napoléon Bonaparte du journal La France vue de l'armée d'Italie.

Regnaud suit Bonaparte en Italie en 1796 puis en Égypte en 1798, s'arrêtant à Malte qu'il républicanise. Devenu conseiller d'État, section de l'Intérieur, après le 18 brumaire dont il contribue au succès, il a un rôle d'éminence grise ou de conseiller occulte : Napoléon avait reconnu ses hautes qualités de juriste, sa culture politique et historique et sa facilité à rédiger des discours.



Il s'occupe durant toute la période napoléonienne des relations du gouvernement avec le Sénat conservateur, se charge des affaires privées de la famille impériale : il est un des artisans du divorce avec Joséphine. À l'origine de nombreuses lois concoctées au Conseil d'État et qui furent mises en vigueur par la suite, il participe activement à la préparation des codes napoléoniens. Malheureusement pour sa mémoire, il est chargé de justifier auprès du Sénat conservateur les scandaleuses levées de conscrits de 1806 à 1813. En échange de ses services Napoléon le fait comte de l'Empire par lettres patentes du 24 avril 1808 et assure sa fortune. Entré à l'Académie française en 1803 le comte Regnaud en est exclu en 1816.

Ayant accepté un portefeuille de ministre pendant les Cent-Jours, il est proscrit au retour des Bourbons et, frappé d'exil, il vit un an aux États-Unis. Gracié par l'ordonnance générale de 1819, il meurt la nuit même de son retour à Paris.



  • Olivier Blanc, L'éminence grise de Napoléon, Regnaud de Saint-Jean d'Angély, Paris, Pygmalion, 2003 (33ép., bibliographie, annexes, généalogie, index, cahier de 8 pages d'illustration), (ISBN 2-85704-782.7) ;
  • Jules Michelet, Révolution française ;
  • Olivier Blanc, Madame de Bonneuil, Paris, Robert Laffont, 1987, (ISBN 2-221-04595-5).





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